CEO & Voorzitter Financiële kerncijfers Mensen & Innovatie Ronde Tafel Visies
robotic-arm-bpost
Terug naar de homepagina
Mensen & Innovatie

Artificiële Intelligentie maakt sorteeroplossingen slimmer

Pieter-Abbeel-photo-for-bpost-quote
Barcode

Pieter Abbeel

hoogleraar Electrical Engineering en medestichter Covariant

Een robot is een goed alternatief voor repetitief werk. Maar wat gebeurt er als je artificiële intelligentie toevoegt? Dan krijg je een machine die zelf leert en fysiek belastend werk kan overnemen. Daarom pioniert bpost met de technologie van Covariant, het bedrijf van de Vlaamse topwetenschapper Pieter Abbeel.

Pieter Abbeel is hoogleraar Electrical Engineering en Computerwetenschappen aan de gerenommeerde University of California in Berkeley. Hij is een wereldwijde autoriteit in artificiële intelligentie (AI) en werkte ook mee aan het OpenAI-lab van Elon Musk. ‘Mijn drie medeoprichters en ik startten Covariant in 2017 met de missie om AI in de echte wereld te integreren. Twee en een half jaar later is ons bedrijf gegroeid tot 40 medewerkers en hebben we grote vooruitgang geboekt met het ontwikkelen en daadwerkelijk inzetten van AI Robotics stations.’

Abbeel, die net buiten Silicon Valley woont, ontmoet geregeld topmanagers die hij update over de stand van het onderzoek en de toekomst van AI. Tijdens een van die werkbezoeken ontmoette hij de CEO van bpost. Die bracht hem in contact met Marc Sorgeloos, manager automation & new equipment bij bpost. Samen gingen ze op zoek naar mogelijke AI-oplossingen bij bpost.

Onze activiteiten zijn verticaal gestructureerd. We maken pakjes, halen ze op, sorteren ze, zorgen voor de distributie en leveren ze uiteindelijk af bij de klant. En dat doen we in een mature markt met een hoge levensstandaard. De ideale context om te automatiseren. Met klassieke sorteermachines alleen redden we het niet, want we botsen op onze grenzen. Daarom werken we samen met een specialist voor AI-robotics technologie in de logistieke sector.’

‘We bouwen aan het Covariant Brain: universele AI die robots in staat stelt te zien, te redeneren en te reageren op de wereld om hen heen’, zegt Abbeel. ‘Onze software ondersteunt vele soorten robotstations en kan een breed scala van taken aan, waaronder het verwerken van de pakjes die in allerlei maten en soorten dagelijks bij bpost binnenkomen.’

Vier uitdagingen

bpost installeerde een Proof of Concept met een robotarm in zijn sorteercentrum in Antwerpen. ‘We hadden vier uitdagingen bepaald’, zegt Marc Sorgeloos. ‘Het begon met pakjes uit onze containers halen en die op de invoer van de sorteermachine plaatsen, net zoals een medewerker dat zou doen. Met andere woorden, niet zomaar vastgrijpen, maar naargelang het pakje de juiste handeling uitvoeren. Daarna moest MARS – multipurpose AI robotics station – hetzelfde doen met China rest mail, allerlei kleine pakjes die vooral uit China komen, vaak gewikkeld zijn in gerecycleerd plastic en waarop allerlei stickers hangen.’

‘Aangedreven door AI kunnen robots leren elk type brief en pakje te zien, te sorteren en te verplaatsen’

Pieter Abbeel hoogleraar Electrical Engineering en medestichter Covariant
Pieter-Abbeel-photo-for-bpost-quote

De volgende uitdaging voor MARS? ‘Poststukken behandelen, dus ook magazines zonder wikkel. Die moest de robot herkennen, zodat hij ze niet kapot zou scheuren. Ook dat was weer een gigantisch succes, zonder dat we iets aan de opstelling moesten wijzigen. Alleen het aanleren van de poststukken aan de onderhuidse technologie door Covariant volstond.’

De laatste uitdaging bestond uit kleine pakjes zoals shirts in plastiek zakjes, pillenflesjes en doosjes met verband. ‘Covariant’s technologie werkte goed op elk item, ongeacht de grootte of vorm. We waren zodanig onder de indruk dat onze dochteronderneming Active Ants quasi meteen een order plaatste (zie kader).’

Waarom waren dit zulke gigantische uitdagingen? ‘Echte werkomgevingen zoals die van bpost vormen een uitdaging voor robots omdat ze in een onbeperkt aantal scenario’s terechtkomen. bpost ontvangt elke dag miljoenen pakjes en geen twee zijn precies hetzelfde. Het is onmogelijk een robot te programmeren om deze enorme variatie aan brieven en pakjes te verwerken: daarvoor heb je AI nodig. Aangedreven door AI kan een robot zélf uitzoeken wat hij met elk uniek object moet doen’, zegt Abbeel. ‘Dankzij de samenwerking met bpost hebben we het meest geavanceerde AI-onderzoek in de praktijk kunnen brengen.’

Behoedzame aanpak

Sorgeloos bevestigt: ‘Covariant levert de meest geavanceerde technologie ter wereld, waarmee wij onze medewerkers belastend en zwaar werk uit handen kunnen nemen.’ Tijdens de demo’s mochten ook de medewerkers en de vakbonden een kijkje nemen. ‘We hebben hen het hele verhaal verteld: met deze technologie in combinatie met een aangepaste robot kan je het zware manuele werk beginnen automatiseren en zo rug- en schouderproblemen vermijden. Op termijn kan je in een sterk groeiende pakjesmarkt het toenemend gebrek aan arbeidskrachten opvangen. Daarnaast komt ook visuele AI-technologie in het vizier. Die controleert en monitort de pakjesstroom, zodat het eventuele fouten tijdens het proces kan voorkomen en rechtzetten.’ zegt Sorgeloos. ‘Het komt erop neer dat deze technologie je toelaat de complexe machines en processen continu met argusogen op te volgen en bij te sturen.’

‘Met deze technologie kan je het zware manuele werk automatiseren en zo rug- en schouderproblemen vermijden’

Marc Sorgeloos manager automation & new equipment bpost
SORGELOOS-Marc---20180301_bpost_portraits_259-quote

Abbeel is zeer te spreken over de behoedzame aanpak van bpost. ‘Vergelijk het met zelfrijdende auto’s. Die test je ook niet meteen op de snelweg, maar je gaat stap voor stap.’

Downloads

Jaarverslag / Activiteitenverslag 2019
download bpost verslagen 2019
Jaarverslag-2019
activity-report-2019-nl
Jaarverslag-2019

Jaarverslag

download download Volledig rapport (5 MB)
Hoofdstukken
Boodschap aan de stakeholders
P5-7 (177 KB)
download
Gedeelde waardecreatie
P8-9 (311 KB)
download
Verklaring inzake deugdelijk bestuur
P11-36 (3,5 MB)
download
MVO-verslag
P37-59 (578 KB)
download
Financiële analyse
P60-73 (133 KB)
download
Geconsolideerde jaarrekening
P74-167 (744 KB)
download
activity-report-2019-nl

Activiteitenverslag

download download Volledig rapport (7 MB)
Hoofdstukken
Strategic leadership
P4-9 (1 MB)
download
bpost-as-a-service
P10-21 (2 MB)
download
Innovatie & technologie
P22-33 (2 MB)
download
Digitale transformatie
P34-39 (18 KB)
download
Human force & groepscultuur
P40-47 (1 MB)
download
Business transformatie
P48-51 (979 KB)
download